US History II (OS Collection)

Delle centinaia di migliaia di coloni che si trasferirono ad ovest, la stragrande maggioranza erano homesteaders. Questi pionieri, come la famiglia Ingalls di Little House on the Prairie book and Television fame (vedi riquadro sotto), cercavano terra e opportunità. Popolarmente conosciuto come” sodbusters, ” questi uomini e donne nel Midwest affrontato una vita difficile sulla frontiera. Si stabilirono in tutta la terra che ora costituisce gli stati del Midwest del Wisconsin, Minnesota, Kansas, Nebraska e Dakota. Il tempo e l’ambiente erano cupi, e coloni hanno lottato per guadagnarsi da vivere. Alcuni anni insolitamente piovosi avevano portato aspiranti coloni a credere che il “grande deserto” non c’era più, ma le precipitazioni tipicamente basse della regione e le temperature rigide rendevano difficile la coltivazione delle colture. L’irrigazione era un requisito, ma trovare acqua e costruire sistemi adeguati si è rivelato troppo difficile e costoso per molti agricoltori. Non è stato fino al 1902 e il passaggio del Newlands Reclamation Act che un sistema finalmente esisteva per mettere da parte i fondi dalla vendita di terreni pubblici per costruire dighe per i successivi sforzi di irrigazione. Prima di ciò, gli agricoltori delle Grandi Pianure si basavano principalmente sulle tecniche di agricoltura a secco per coltivare mais, grano e sorgo, una pratica che molti continuarono negli anni successivi. Alcuni iniziarono anche ad impiegare la tecnologia dei mulini a vento per attingere acqua, anche se sia la perforazione che la costruzione di mulini a vento divennero una spesa aggiuntiva che pochi agricoltori potevano permettersi.

Il fascino duraturo di Little House on the Prairie

La storia della migrazione e della sopravvivenza occidentale è rimasta una pietra di paragone della cultura americana, ancora oggi. Lo show televisivo Frontier Life su PBS ne è un esempio, così come innumerevoli altre evocazioni moderne di the settlers. Considera l’enorme popolarità della serie Little House. I libri, originariamente pubblicati negli anni 1930 e 1940, sono stati in stampa continuamente. Lo show televisivo, Little House on the Prairie, ha funzionato per oltre un decennio ed è stato un enorme successo (e si diceva che fosse lo show preferito del presidente Ronald Reagan). I libri, anche se fittizi, erano basati sull’infanzia di Laura Ingalls Wilder, mentre viaggiava verso ovest con la sua famiglia tramite un carro coperto, fermandosi in Kansas, Wisconsin, South Dakota e oltre.

Immagine (a) è una fotografia di Laura Ingalls Wilder. L'immagine (b) mostra la copertina del libro di Ingalls Wilder, Little House on the Prairie. Sulla copertina c'è un disegno di due ragazze, che stanno davanti a una piccola cabina con il sole che tramonta dietro di essa.

Laura Ingalls Wilder (a) è la celebre autrice della serie Little House, iniziata nel 1932 con la pubblicazione di Little House in the Big Woods. Il terzo e più noto libro della serie, Little House on the Prairie (b), fu pubblicato solo tre anni dopo.

Wilder ha scritto delle sue storie ,” Mentre leggi le mie storie di molto tempo fa, spero che ricorderai che le cose che valgono veramente la pena e che ti daranno felicità sono le stesse ora come allora. Coraggio e gentilezza, lealtà, verità e disponibilità sono sempre gli stessi e sempre necessari.”Mentre Ingalls sottolinea che le sue storie sottolineano i valori tradizionali che rimangono gli stessi nel tempo, questa non è necessariamente l’unica cosa che ha reso questi libri così popolari. Forse parte del loro fascino è che sono storie di avventura, con tempo selvaggio, animali selvatici e indiani selvaggi che giocano tutti un ruolo. Questo spiega la loro popolarità in corso? Quali altri fattori potrebbero rendere queste storie attraenti così a lungo dopo che sono state originariamente scritte?

Le prime case costruite dai coloni occidentali erano tipicamente fatte di fango e zolle con tetti di paglia, poiché c’era poco legname per la costruzione. La pioggia, quando arrivò, presentava problemi costanti per queste case di zolle, con fango che cadeva nel cibo e parassiti, in particolare i pidocchi, che scorrazzavano attraverso la biancheria da letto. I modelli meteorologici non solo lasciarono i campi asciutti, ma portarono anche tornado, siccità, bufere di neve e sciami di insetti. Storie di sciami di locuste erano comuni, e gli insetti che mangiavano le colture a volte coprivano il terreno da sei a dodici centimetri di profondità. Un giornale del Kansas citato di frequente riferì di uno sciame di locuste nel 1878 durante il quale gli insetti divorarono “tutto ciò che era verde, togliendo il fogliame dalla corteccia e dai teneri ramoscelli degli alberi da frutto, distruggendo ogni pianta che l’uomo ha piantato buona da mangiare o piacevole alla vista.”

Una fotografia mostra una casa di zolle con un carro davanti ad essa.

Case Sod erano comuni nel Midwest come coloni spostati ad ovest. Non c’era legname da raccogliere e nessuna pietra con cui costruire. Queste case di fango erano vulnerabili alle intemperie e ai parassiti, rendendo la vita incredibilmente difficile per i contadini appena arrivati.

Gli agricoltori hanno anche affrontato la minaccia sempre presente di debito e preclusione agricola da parte delle banche. Mentre la terra era essenzialmente libera sotto l’Homestead Act, tutte le altre necessità agricole costano denaro ed erano inizialmente difficili da ottenere nelle parti appena insediate del paese in cui le economie di mercato non erano ancora pienamente raggiunte. Cavalli, bestiame, carri, pozzi, recinzioni, semi e fertilizzanti erano tutti fondamentali per la sopravvivenza, ma spesso difficili da trovare poiché la popolazione inizialmente rimase scarsamente insediata su vasti tratti di terra. Le ferrovie addebitavano tassi notoriamente elevati per le attrezzature agricole e il bestiame, rendendo difficile procurarsi beni o realizzare un profitto su qualsiasi cosa rimandata a est. Le banche hanno anche addebitato alti tassi di interesse e, in un ciclo che si è ripetuto anno dopo anno, gli agricoltori avrebbero preso in prestito dalla banca con l’intenzione di ripagare il loro debito dopo il raccolto. Man mano che il numero di agricoltori che si spostavano verso ovest aumentava, il prezzo di mercato dei loro prodotti diminuiva costantemente, anche se il valore della terra reale aumentava. Ogni anno, gli agricoltori laboriosi producevano colture sempre più grandi, inondando i mercati e successivamente facendo scendere ulteriormente i prezzi. Sebbene alcuni comprendessero l’economia della domanda e dell’offerta, nessuno poteva controllare apertamente tali forze.

Alla fine, l’arrivo di una più ampia rete ferroviaria aiutò gli agricoltori, principalmente portando forniture tanto necessarie come legname per la costruzione e nuove macchine agricole. Mentre John Deere vendette un aratro in acciaio già nel 1838, furono i miglioramenti apportati da James Oliver al dispositivo alla fine degli anni 1860 a trasformare la vita dei contadini. Il suo nuovo, meno costoso “aratro refrigerato” era meglio equipaggiato per tagliare le radici superficiali dell’erba del terreno del Midwest, oltre a resistere ai danni delle rocce appena sotto la superficie. Progressi simili nelle falciatrici da fieno, spandiletame e trebbiatrici hanno notevolmente migliorato la produzione agricola per coloro che potevano permetterseli. Dove la spesa in conto capitale divenne un fattore significativo, le fattorie commerciali più grandi—conosciute come “fattorie di bonanza”—iniziarono a svilupparsi. Gli agricoltori del Minnesota, del Dakota del Nord e del Dakota del Sud hanno assunto agricoltori migranti per coltivare grano in fattorie superiori a ventimila acri ciascuna. Queste grandi fattorie stavano avendo successo entro la fine del secolo, ma le piccole fattorie familiari continuavano a soffrire. Sebbene la terra fosse quasi libera, costava quasi close 1000 per le forniture necessarie per avviare una fattoria, e molti aspiranti proprietari terrieri attirati verso ovest dalla promessa di terre a basso costo divennero invece agricoltori migranti, lavorando la terra di altri popoli per un salario. La frustrazione dei piccoli agricoltori crebbe, portando infine a una sorta di rivolta, discussa in un capitolo successivo.

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