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Le intuizioni acquisite in questa ricerca dagli scienziati del Dipartimento di Zoologia dell’Università di Oxford informano ulteriormente lo sviluppo di piani di conservazione sostenibili a lungo termine per questi lupi e i loro ecosistemi ad alta quota.

La ricercatrice principale, la dott. ssa Geraldine Werhahn di WildCRU, Dipartimento di Zoologia, afferma: “Il risultato di questa ricerca è assolutamente sorprendente. Quando abbiamo iniziato nel 2014 è stato sorprendente quanto poco si sapesse di questi lupi che abitano una regione relativamente grande del nostro pianeta. All’epoca gli scarsi dati disponibili indicavano una differenza genetica, ma non avevamo alcuna spiegazione sul perché questi lupi fossero diversi da un lupo grigio.’

‘ Ora sappiamo che questi lupi sono diversi dalla genetica all’ecologia, e abbiamo un’indicazione di quale possa essere la ragione: la sfida evolutiva di fitness posta dai bassi livelli di ossigeno nelle altitudini estreme. Quando abbiamo iniziato questa ricerca pensavamo che questo lupo si trovasse solo nell’Himalaya, ma ora sappiamo che si trovano in tutte le regioni di alta quota dell’Asia che comprendono gli habitat dell’Himalaya e dell’Altopiano tibetano. Molto resta ancora da rivelare sulla loro ecologia, comportamento e dimensione della popolazione. Ma il momento di proteggerli è ora!”

I ricercatori hanno osservato dove i lupi hanno scelto i loro siti di tana e hanno scoperto che in Nepal le confezioni di lupo himalayano sono in media cinque animali e quindi più piccole delle solite confezioni di lupo grigio. Queste intuizioni sulla vita sociale dei lupi combinate con osservazioni sulle pratiche di allevamento del bestiame in queste altitudini aiutano a identificare aree di conflitto immediato tra allevamento e allevamento di cuccioli di lupo e proporre azioni di mitigazione. I ricercatori hanno osservato esclusivo comportamento denning dei lupi himalayani e dei loro cuccioli.

Gli studi hanno utilizzato il campionamento wolf scat per la ricerca genetica e genomica per comprendere la loro storia evolutiva basata su una vasta gamma di diverse regioni genetiche. Ha anche usato gli scats per uno studio dietetico, studiando quali specie di prede hanno mangiato i lupi e altri carnivori. I ricercatori hanno studiato quali specie di prede e in quale quantità sono state mangiate dai lupi e lo hanno confrontato con l’abbondanza di queste stesse specie di prede nel paesaggio per capire cosa avevano a disposizione i lupi e cosa hanno effettivamente preso.

I ricercatori hanno scoperto che il lupo himalayano utilizza più specie di prede selvatiche rispetto al bestiame quando si considera la loro disponibilità e ha identificato le principali specie di prede per il lupo himalayano. Il bestiame è stagionalmente spesso più abbondante negli habitat rispetto alle specie di prede selvatiche, il che pone due problemi. In primo luogo, i lupi incontrano molto più bestiame delle prede selvatiche. In secondo luogo, il bestiame compete con le prede selvatiche per il cibo e lo spazio e spesso sposta le specie di prede selvatiche. Di conseguenza, i lupi sono lasciati con poca scelta, ma per uccidere il bestiame. Questa è una scoperta chiave per lo sviluppo di azioni di conservazione per il lupo himalayano, con soluzioni per ripristinare e proteggere le popolazioni di prede selvatiche e lavorare verso pratiche sostenibili di allevamento del bestiame.

Le principali minacce di conservazione sembrano essere l’uccisione di lupi per vendicarsi della depredazione del bestiame, così come per la vendita di parti del corpo nel fiorente commercio illegale di fauna selvatica. Il bestiame è uno dei principali mezzi di sostentamento di molte comunità locali in questi ambienti difficili ad alta quota, e la perdita di bestiame ha gravi conseguenze finanziarie per le persone. Migliorare la protezione del bestiame e la gestione sostenibile può attenuare sostanzialmente il conflitto di depredazione. Il commercio illegale di animali selvatici coinvolge molte specie di animali selvatici presenti in queste regioni ad alta quota, con le parti di animali spesso scambiate a prezzi elevati. Questo commercio illegale di fauna selvatica deve essere drasticamente combattuto dal livello politico al livello del suolo in tutti i paesi a beneficio di molte specie selvatiche.

Inoltre, uno studio di indagine sociale con le comunità locali aiuta a capire ciò che le persone vogliono e devono essere in grado di impegnarsi per la protezione della fauna selvatica in queste regioni.

La popolazione locale ha espresso il desiderio di essere strettamente coinvolta nei lavori di conservazione. I gruppi di conservazione della comunità si sono dimostrati di successo nelle aree himalayane.

Questi risultati della ricerca possono ora essere utilizzati come base dati per riconoscere in precedenza il lupo himalayano come un taxon lupo (dandogli un nome scientifico (latino)). Questo riconoscimento tassonomico formale apre la strada per assegnargli uno stato di conservazione IUCN. Questi sono i due passi fondamentali ora necessari per far progredire la conservazione di questi lupi e dei loro habitat.

Con queste ricerche fondamentali ora compiuto, moving forward ricerca è prevista per esplorare gli aspetti ecologici comportamentali e più dettagliate intorno a questi lupi, mentre anche pilotando un piano d’azione di conservazione con le comunità locali per sviluppare un piano per il lupo himalayano che deve essere applicabile in tutta la regione himalayana a lungo termine.

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