Historia de los Estados Unidos II (Colección OS)

De los cientos de miles de colonos que se mudaron al oeste, la gran mayoría eran colonos. Estos pioneros, como la familia Ingalls de Little House on the Prairie book y la fama de la televisión (ver recuadro a continuación), buscaban tierra y oportunidades. Conocidos popularmente como» sodbusters», estos hombres y mujeres del Medio Oeste enfrentaron una vida difícil en la frontera. Se asentaron en toda la tierra que ahora conforma los estados del Medio Oeste de Wisconsin, Minnesota, Kansas, Nebraska y Dakotas. El clima y el medio ambiente eran sombríos, y los colonos luchaban por ganarse la vida. Unos pocos años de lluvias fuera de temporada habían llevado a los posibles colonos a creer que el» gran desierto » ya no existía, pero las precipitaciones típicamente bajas y las duras temperaturas de la región dificultaron el cultivo de cultivos. El riego era un requisito, pero encontrar agua y construir sistemas adecuados resultó demasiado difícil y costoso para muchos agricultores. No fue hasta 1902 y la aprobación de la Ley de Recuperación de Tierras Nuevas que finalmente existió un sistema para apartar fondos de la venta de tierras públicas para construir presas para los esfuerzos de riego posteriores. Antes de eso, los agricultores de las Grandes Llanuras dependían principalmente de técnicas de agricultura seca para cultivar maíz, trigo y sorgo, una práctica que muchos continuaron en años posteriores. Algunos también comenzaron a emplear tecnología de molinos de viento para extraer agua, aunque tanto la perforación como la construcción de molinos de viento se convirtieron en un gasto adicional que pocos agricultores podían permitirse.

El atractivo Perdurable de Little House on the Prairie

La historia de la migración y la supervivencia occidentales ha seguido siendo una piedra de toque de la cultura estadounidense, incluso hoy en día. El programa de televisión Frontier Life en PBS es un ejemplo, al igual que innumerables otras evocaciones modernas de los colonos. Considere la enorme popularidad de la serie Little House. Los libros, publicados originalmente en las décadas de 1930 y 1940, se han impreso continuamente. El programa de televisión, Little House on the Prairie, duró más de una década y tuvo un gran éxito (y se dijo que era el programa favorito del presidente Ronald Reagan). Los libros, aunque ficticios, estaban basados en la propia infancia de Laura Ingalls Wilder, mientras viajaba al oeste con su familia en un vagón cubierto, parando en Kansas, Wisconsin, Dakota del Sur y más allá.

La imagen (a) es una fotografía de Laura Ingalls Wilder. La imagen (b) muestra la portada del libro de Ingalls Wilder, Little House on the Prairie. En la portada hay un dibujo de dos chicas jóvenes, que están de pie ante una pequeña cabaña con la puesta de sol detrás de ella.

Laura Ingalls Wilder (a) es la célebre autora de la serie Little House, que comenzó en 1932 con la publicación de Little House in the Big Woods. El tercer y más conocido libro de la serie, Little House on the Prairie (b), se publicó tres años después.

Wilder escribió de sus historias :» Al leer mis historias de hace mucho tiempo, espero que recuerdes que las cosas que realmente valen la pena y que te darán felicidad son las mismas ahora que eran entonces. El coraje y la bondad, la lealtad, la verdad y la amabilidad son siempre lo mismo y siempre se necesitan.»Si bien Ingalls señala que sus historias subrayan los valores tradicionales que permanecen iguales a lo largo del tiempo, esto no es necesariamente lo único que hizo que estos libros fueran tan populares. Tal vez parte de su atractivo es que son historias de aventuras, con clima salvaje, animales salvajes e indios salvajes, todos jugando un papel. ¿Esto explica su popularidad en curso? ¿Qué otros factores podrían hacer que estas historias sean atractivas tanto tiempo después de que se escribieron originalmente?

Las primeras casas construidas por los colonos occidentales estaban hechas de barro y césped con techos de paja, ya que había poca madera para construir. La lluvia, cuando llegó, presentaba problemas constantes para estas casas de césped, con barro que caía en los alimentos y alimañas, especialmente piojos, que corrían por la ropa de cama. Los patrones climáticos no solo dejaron los campos secos, sino que también trajeron tornados, sequías, ventiscas y enjambres de insectos. Los cuentos de enjambres de langostas eran comunes, y los insectos que comían los cultivos a veces cubrían el suelo de seis a doce pulgadas de profundidad. Un periódico de Kansas citado con frecuencia informó de un enjambre de langostas en 1878 durante el cual los insectos devoraron «todo lo verde, quitando el follaje de la corteza y de las ramas tiernas de los árboles frutales, destruyendo cada planta que es buena para comer o agradable a la vista, que el hombre ha plantado.»

Una fotografía muestra una casa de césped con un carro frente a ella.

Las casas de césped eran comunes en el Medio Oeste a medida que los colonos se trasladaban al oeste. No había madera para recoger ni piedras para construir. Estas casas de barro eran vulnerables al clima y a las alimañas, lo que hacía la vida increíblemente difícil para los colonos recién llegados.

Los agricultores también se enfrentaron a la amenaza siempre presente de la deuda y la ejecución hipotecaria de las granjas por parte de los bancos. Si bien la tierra era esencialmente gratuita en virtud de la Ley de bienes raíces, todas las demás necesidades agrícolas cuestan dinero e inicialmente eran difíciles de obtener en las partes recién asentadas del país donde las economías de mercado aún no llegaban por completo. Caballos, ganado, vagones, pozos, cercas, semillas y fertilizantes eran críticos para la supervivencia, pero a menudo eran difíciles de conseguir, ya que la población inicialmente permaneció escasamente asentada en vastas extensiones de tierra. Los ferrocarriles cobraban tarifas notoriamente altas por el equipo agrícola y el ganado, lo que dificultaba la adquisición de bienes o la obtención de ganancias con cualquier cosa enviada al este. Los bancos también cobraban altas tasas de interés y, en un ciclo que se repetía año tras año, los agricultores pedían préstamos al banco con la intención de pagar su deuda después de la cosecha. A medida que el número de agricultores que se desplazaban hacia el oeste aumentaba, el precio de mercado de sus productos disminuía constantemente, incluso a medida que aumentaba el valor de la tierra real. Cada año, los agricultores que trabajan arduamente producen cultivos cada vez más grandes, inundando los mercados y, posteriormente, haciendo que los precios bajen aún más. Aunque algunos entendían la economía de la oferta y la demanda, ninguno podía controlar abiertamente esas fuerzas.

Finalmente, la llegada de una red ferroviaria más extensa ayudó a los agricultores, principalmente al traer suministros muy necesarios, como madera para la construcción y nueva maquinaria agrícola. Mientras que John Deere vendió un arado con cara de acero ya en 1838, fueron las mejoras de James Oliver al dispositivo a finales de la década de 1860 las que transformaron la vida de los granjeros. Su nuevo y más barato «arado frío» estaba mejor equipado para cortar las raíces poco profundas del terreno del Medio Oeste, así como para soportar el daño de las rocas justo debajo de la superficie. Avances similares en cortadoras de heno, esparcidores de estiércol y máquinas trilladoras mejoraron en gran medida la producción agrícola para aquellos que podían permitírselo. Donde el gasto de capital se convirtió en un factor significativo, las granjas comerciales más grandes, conocidas como «granjas de bonanza», comenzaron a desarrollarse. Los agricultores de Minnesota, Dakota del Norte y Dakota del Sur contrataron a agricultores migrantes para que cultivaran trigo en granjas de más de veinte mil acres cada una. Estas grandes granjas estaban teniendo éxito a finales de siglo, pero las pequeñas granjas familiares seguían sufriendo. Aunque la tierra era casi gratuita, costaba cerca de 1 1000 para los suministros necesarios para iniciar una granja, y muchos aspirantes a terratenientes atraídos hacia el oeste por la promesa de tierras baratas se convirtieron en agricultores migrantes, trabajando la tierra de otros pueblos por un salario. La frustración de los pequeños agricultores creció, lo que en última instancia llevó a una especie de revuelta, que se discutió en un capítulo posterior.

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