Herbert H. Dow

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Retrato de Herbert Dow en 1888.

Herbert H. Dow nació el 26 de febrero de 1866 en Belleville, Ontario, Canadá. La familia Dow permaneció en Canadá solo seis semanas después del nacimiento de Herbert, regresando a su ciudad natal de Derby, Connecticut. El padre de Dow, Henry Dow, era ingeniero mecánico y, en 1873, aceptó un puesto en la Derby Shovel Manufacturing Company. Cinco años después, esta compañía se mudó a Cleveland, Ohio. Henry Dow y su familia acompañaron a la empresa.

Cuando todavía era un niño, Herbert Dow participó en experimentos científicos e inventó numerosos productos con la ayuda de su padre. Juntos, los dos hombres diseñaron una nueva turbina que la Armada de los Estados Unidos utilizó durante años para propulsar torpedos. En 1884, Herbert se matriculó en la Escuela de Ciencias Aplicadas Case y estudió química.

Mientras era estudiante, Dow estudió la salmuera subterránea, una sustancia líquida sobrante de océanos que ya no existen. Se dio cuenta de que existían numerosos productos químicos en la salmuera, y trató de desarrollar una forma de extraerlos. Primero tuvo éxito en la extracción de bromo, un compuesto utilizado en medicamentos para dormir y en la industria de la fotografía. Después de graduarse de la Escuela de Ciencias Aplicadas Case, Dow se convirtió en profesor de química en el Huron Street Hospital College en Cleveland, Ohio. Aquí, continuó su investigación y, en 1889, desarrolló una forma rentable de extraer el bromo. Dejó su puesto de profesor para iniciar su propia empresa, pero la empresa quebró en menos de un año.

Impresionado con el descubrimiento de Dow, varios asociados le ayudaron a establecer la Midland Chemical Company en Midland, Michigan. Sus cofundadores querían que la compañía se centrara en la producción de bromo, pero Dow esperaba extraer minerales adicionales de la salmuera. Como resultado de esta diferencia de opinión, Dow fue despedido. Regresó a Cleveland, donde comenzó la Dow Process Company. Descubrió rápidamente formas de extraer minerales adicionales de la salmuera, como bromo, cloro, sodio, calcio y magnesio. Estos compuestos probaron ser útiles en una serie de industrias durante este período, haciendo de Dow un hombre rico. Trasladó su empresa a Midland, Míchigan, donde estableció la Dow Chemical Company en 1896. Finalmente, Dow Chemical absorbió a la Midland Chemical Company.

En 1900, Herbert Dow se había convertido en uno de los principales científicos de los Estados Unidos. Obtuvo su primera patente en 1889 y había recibido noventa patentes a principios de la década de 1930, la mayoría de las cuales se referían a productos químicos. Dow, sin embargo, se enfrentó a una fuerte competencia en el ámbito económico. Alemania dominó la producción química durante este período. Dow, sin embargo, pudo vender algunos de sus productos químicos más barato que sus competidores alemanes. Por ejemplo, Dow vendió su bromo a treinta y seis centavos por libra, mientras que las compañías alemanas vendieron su bromo a cuarenta y nueve centavos por libra. Las compañías alemanas amenazaron con inundar los mercados de Dow con bromo más barato para expulsar a los estadounidenses del negocio.

Dow se negó a sucumbir a la presión alemana para aumentar el precio de su bromo. Más bien, Dow comenzó a vender su bromo a un precio más barato en Europa, perjudicando las ganancias de los alemanes. Los alemanes tomaron represalias vendiendo bromo a los dueños de negocios estadounidenses por solo quince centavos por libra. Sin desanimarse, Dow compró grandes cantidades de bromo de quince centavos de los alemanes y luego lo revendió en Europa a veintisiete centavos, rebajando el precio alemán en este continente en veintidós centavos. Los alemanes no se dieron cuenta de que Dow estaba detrás del precio más barato en Europa. Peor aún para los alemanes, cortaron repetidamente el precio del bromo en los Estados Unidos. En poco tiempo, el bromo se vendía por 10,5 centavos en los Estados Unidos, y Dow continuaba reembalando y vendiendo este bromo en Europa por veintisiete centavos. Después de cuatro años, Dow y los alemanes finalmente negociaron un acuerdo. Los alemanes ya no venderían bromo en los Estados Unidos, y Dow no vendería su bromo en Alemania. Las dos partes competirían por clientes en el resto del mundo.

Dow continuó prosperando con el estallido de la Primera Guerra Mundial. Los alemanes habían dominado durante mucho tiempo la producción química, y ahora, con el comercio temporalmente terminado con Alemania, los Estados Unidos tuvieron que encontrar nuevas fuentes para obtener productos químicos. Dow amplió los productos de the Dow Chemical Company, produciendo nuevos productos químicos para explosivos, analgésicos y productos químicos adicionales necesarios durante la guerra. Después de la guerra, Dow centró sus energías en la industria del automóvil, produciendo piezas livianas para motores de automóviles que demostraron ser más eficientes en el consumo de combustible. La compañía Dow Chemical también mejoró la gasolina.

Herbert Dow permaneció activo en la compañía hasta su muerte por cirrosis hepática en 1930.

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