Gran Bretaña como Taller del Mundo

Nueva tecnología

George Stephenson, inventor del «Cohete» ©

Ya en el siglo XVI, la demanda agrícola de más tierra estaba ejerciendo presión sobre los bosques agotados de Gran Bretaña. El aumento del precio de la madera como combustible industrial hizo que el carbón, con el que Gran Bretaña se abastecía abundantemente, fuera una opción cada vez más atractiva.

Los londinenses habían estado quemando carbón en casa durante mucho tiempo, una gran flota costera lo envió desde las minas de Tyneside. Sin embargo, la extensión de su uso a la industria requería la contención de los humos nocivos que contaminaban las materias primas.

Las industrias de la sal, el azúcar y el jabón encontraron rápidamente sus soluciones técnicas. En el siglo XVII, los fabricantes de vidrio, los malteadores y las refinerías de metales no ferrosos modificaron su equipo para quemar carbón, pero los fabricantes de hierro sufrieron repetidas decepciones. Solo en 1709 Abraham Darby, de Coalbrookdale, tuvo éxito en la fundición de arrabio para fundición, primero descarburando el carbón para producir coque.

‘ También fue el sector minero en expansión el que impulsó la invención de la máquina de vapor …»

Pero se requería una transformación adicional para producir hierro para la industria más grande del hierro forjado. Esto finalmente se hizo económico, ya que el precio del carbón cayó significativamente contra el del carbón vegetal después de 1750. El proceso de encharcamiento y laminación de Henry Cort (patentado en 1783-4) permitió tanto el reemplazo completo del carbón vegetal como economías masivas de escala: el hierro barato, hecho con carbón, convirtió a Gran Bretaña de importador neto en el mayor exportador del mundo.

También fue el sector minero en expansión el que impulsó la invención de la máquina de vapor y el desarrollo de nuevas formas de transporte. A medida que los mineros de estaño de Cornualles y los mineros de carbón de Tyneside cavaban más profundo, el mayor problema que enfrentaron fueron las inundaciones. Los dispositivos experimentales de drenaje proliferaron, incluido el «amigo minero» de Thomas Savery a vapor en la década de 1690.

Pero fue el «motor atmosférico», inventado alrededor de 1710 por Thomas Newcomen, un herrero de Devon, el que bombeó con mayor eficacia. Sesenta años más tarde, James Watt mejoró significativamente la eficiencia de combustible del motor Newcomen al agregar el condensador separado, y lo adaptó al movimiento rotativo para impulsar la maquinaria textil. La energía térmica del carbón se había puesto así a disposición como energía mecánica para complementar la energía de caballos, agua y viento.

Publicado: 2004-11-02

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