US History II (Collection OS)

Parmi les centaines de milliers de colons qui se sont déplacés vers l’ouest, la grande majorité étaient des homesteaders. Ces pionniers, comme la famille Ingalls de Little House on the Prairie book et la renommée de la télévision (voir l’encadré ci-dessous), cherchaient des terres et des opportunités. Populairement connus sous le nom de « sodbusters », ces hommes et ces femmes du Midwest ont dû faire face à une vie difficile à la frontière. Ils se sont installés dans toute la terre qui compose maintenant les États du Wisconsin, du Minnesota, du Kansas, du Nebraska et des Dakotas du Midwest. Le temps et l’environnement étaient sombres, et les colons ont eu du mal à gagner leur vie. Quelques années de pluie anormalement pluvieuses avaient conduit les futurs colons à croire que le « grand désert » n’était plus, mais les faibles précipitations et les températures rigoureuses de la région rendaient la culture difficile. L’irrigation était une nécessité, mais trouver de l’eau et construire des systèmes adéquats s’avéra trop difficile et coûteux pour de nombreux agriculteurs. Ce n’est qu’en 1902 et avec l’adoption du Newlands Reclamation Act qu’un système a finalement existé pour réserver des fonds provenant de la vente de terres publiques afin de construire des barrages pour les efforts d’irrigation ultérieurs. Avant cela, les agriculteurs des Grandes Plaines s’appuyaient principalement sur des techniques de culture sèche pour cultiver du maïs, du blé et du sorgho, une pratique que beaucoup ont poursuivie dans les années suivantes. Quelques-uns ont également commencé à utiliser la technologie des moulins à vent pour puiser l’eau, bien que le forage et la construction de moulins à vent soient devenus une dépense supplémentaire que peu d’agriculteurs pouvaient se permettre.

L’attrait durable de Little House on the Prairie

L’histoire de la migration et de la survie de l’Occident est restée une pierre de touche de la culture américaine, même aujourd’hui. L’émission de télévision Frontier Life sur PBS en est un exemple, tout comme d’innombrables autres évocations modernes des colons. Considérez l’énorme popularité de la série Little House. Les livres, initialement publiés dans les années 1930 et 1940, ont été imprimés en continu. L’émission de télévision, Little House on the Prairie, a duré plus d’une décennie et a connu un énorme succès (et a été considérée comme l’émission préférée du président Ronald Reagan). Les livres, bien que fictifs, étaient basés sur la propre enfance de Laura Ingalls Wilder, alors qu’elle voyageait dans l’ouest avec sa famille en wagon couvert, s’arrêtant au Kansas, au Wisconsin, au Dakota du Sud et au-delà.

 L'image (a) est une photographie de Laura Ingalls Wilder. L'image (b) montre la couverture du livre d'Ingalls Wilder, Little House on the Prairie. Sur la couverture est un dessin de deux jeunes filles, qui se tiennent devant une petite cabine avec le soleil se couchant derrière elle.

Laura Ingalls Wilder (a) est l’auteur célèbre de la série Little House, qui a commencé en 1932 avec la publication de Little House in the Big Woods. Le troisième livre, et le plus connu, de la série, Little House on the Prairie (b), a été publié seulement trois ans plus tard.

Wilder a écrit à propos de ses histoires: « En lisant mes histoires d’il y a longtemps, j’espère que vous vous souviendrez que les choses qui valent vraiment la peine et qui vous donneront le bonheur sont les mêmes maintenant qu’elles l’étaient alors. Le courage et la gentillesse, la loyauté, la vérité et la serviabilité sont toujours les mêmes et toujours nécessaires. »Bien qu’Ingalls souligne que ses histoires soulignent des valeurs traditionnelles qui restent les mêmes au fil du temps, ce n’est pas nécessairement la seule chose qui a rendu ces livres si populaires. Peut-être qu’une partie de leur attrait est qu’il s’agit d’histoires d’aventure, avec un temps sauvage, des animaux sauvages et des Indiens sauvages jouant tous un rôle. Cela explique-t-il leur popularité continue? Quels autres facteurs pourraient rendre ces histoires attrayantes si longtemps après leur écriture initiale?

Les premières maisons construites par les colons occidentaux étaient généralement faites de boue et de gazon avec des toits de chaume, car il y avait peu de bois pour la construction. La pluie, quand elle est arrivée, a présenté des problèmes constants pour ces maisons de gazon, avec de la boue tombant dans la nourriture et de la vermine, notamment des poux, se faufilant dans la literie. Les conditions météorologiques ont non seulement laissé les champs secs, mais elles ont également provoqué des tornades, des sécheresses, des blizzards et des essaims d’insectes. Les histoires d’essaims de criquets étaient monnaie courante, et les insectes mangeurs de cultures couvraient parfois le sol de six à douze pouces de profondeur. Un journal du Kansas fréquemment cité a rapporté un essaim de criquets en 1878 au cours duquel les insectes dévoraient « tout ce qui était vert, dépouillant le feuillage de l’écorce et des rameaux tendres des arbres fruitiers, détruisant toutes les plantes bonnes pour la nourriture ou agréables à l’œil que l’homme a plantées. »

 Une photographie montre une maison en gazon avec un wagon devant elle.

Les maisons en gazon étaient courantes dans le Midwest lorsque les colons se déplaçaient vers l’ouest. Il n’y avait pas de bois à ramasser et pas de pierres avec lesquelles construire. Ces maisons de boue étaient vulnérables aux intempéries et à la vermine, rendant la vie incroyablement difficile aux nouveaux propriétaires.

Les agriculteurs faisaient également face à la menace toujours présente de la dette et de la forclusion des fermes par les banques. Alors que les terres étaient essentiellement libres en vertu de la Loi sur les fermes, toutes les autres nécessités agricoles coûtaient de l’argent et étaient initialement difficiles à obtenir dans les régions nouvellement colonisées du pays où l’économie de marché n’était pas encore pleinement atteinte. Les chevaux, le bétail, les wagons, les puits, les clôtures, les semences et les engrais étaient tous essentiels à la survie, mais souvent difficiles à trouver car la population restait initialement peu peuplée sur de vastes étendues de terres. Les chemins de fer facturaient des tarifs notoirement élevés pour le matériel agricole et le bétail, ce qui rendait difficile l’achat de biens ou la réalisation de bénéfices sur tout ce qui était renvoyé vers l’est. Les banques facturaient également des taux d’intérêt élevés et, dans un cycle qui se reproduisait année après année, les agriculteurs empruntaient à la banque avec l’intention de rembourser leur dette après la récolte. À mesure que le nombre d’agriculteurs se déplaçant vers l’ouest augmentait, le prix du marché de leurs produits diminuait régulièrement, même si la valeur réelle des terres augmentait. Chaque année, les agriculteurs qui travaillaient dur produisaient des récoltes de plus en plus importantes, inondant les marchés et entraînant par la suite des prix encore plus bas. Bien que certains comprennent l’économie de l’offre et de la demande, aucun ne peut contrôler ouvertement ces forces.

Finalement, l’arrivée d’un réseau ferroviaire plus étendu a aidé les agriculteurs, principalement en apportant des fournitures indispensables telles que du bois pour la construction et de nouvelles machines agricoles. Alors que John Deere vendait une charrue à face d’acier dès 1838, ce sont les améliorations apportées par James Oliver à l’appareil à la fin des années 1860 qui ont transformé la vie des propriétaires. Sa nouvelle « charrue réfrigérée », moins coûteuse, était mieux équipée pour couper les racines peu profondes du terrain du Midwest, ainsi que pour résister aux dommages causés par les roches juste sous la surface. Des progrès similaires dans les faucheuses à foin, les épandeurs de fumier et les batteuses ont grandement amélioré la production agricole pour ceux qui en avaient les moyens. Là où les dépenses en capital sont devenues un facteur important, de plus grandes fermes commerciales — connues sous le nom de « fermes bonanza » — ont commencé à se développer. Les agriculteurs du Minnesota, du Dakota du Nord et du Dakota du Sud ont embauché des agriculteurs migrants pour cultiver du blé dans des fermes de plus de vingt mille acres chacune. Ces grandes fermes réussissaient à la fin du siècle, mais les petites fermes familiales continuaient de souffrir. Bien que les terres soient presque gratuites, il en coûtait près de 1 000 $ pour les fournitures nécessaires au démarrage d’une ferme, et de nombreux futurs propriétaires terriens attirés vers l’ouest par la promesse de terres bon marché devinrent plutôt des agriculteurs migrants, travaillant les terres d’autres peuples contre un salaire. La frustration des petits agriculteurs a grandi, conduisant finalement à une sorte de révolte, discutée dans un chapitre ultérieur.

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