La Grande-Bretagne comme Atelier du monde

Nouvelles technologies

George Stephenson, inventeur de la « fusée » ©

Déjà au XVIe siècle, la demande de terres agricoles pour plus de terres exerçait une pression sur les forêts appauvries de la Grande-Bretagne. La hausse du prix du bois comme combustible industriel a fait du charbon, dont la Grande-Bretagne était abondamment approvisionnée, une option de plus en plus attrayante.

Les Londoniens brûlaient depuis longtemps du charbon chez eux – une grande flotte côtière l’expédiait des mines de Tyneside. L’extension de son utilisation à l’industrie nécessitait cependant le confinement des fumées nocives qui contaminaient les matières premières.

Les industries du sel, du sucre et du savon ont rapidement trouvé leurs solutions techniques. Au 17ème siècle, les verriers, les maltriers et les raffineurs de métaux non ferreux ont modifié leur équipement pour brûler du charbon, mais les fabricants de fer ont subi des déceptions répétées. Ce n’est qu’en 1709 qu’Abraham Darby, de Coalbrookdale, réussit à fondre la fonte pour la coulée en décarburant d’abord le charbon pour produire du coke.

‘C’est également le secteur minier en pleine expansion qui a incité à l’invention de la machine à vapeur… »

Mais un traitement ultérieur était nécessaire pour produire du fer pour la plus grande industrie du fer forgé. Cela devint finalement économique car le prix du charbon baissa considérablement par rapport à celui du charbon de bois après 1750. Le procédé de poudrage et de laminage d’Henry Cort (breveté en 1783-4) a permis à la fois le remplacement complet du charbon de bois et des économies d’échelle massives – le fer bon marché, fabriqué avec du charbon, a fait de la Grande-Bretagne le principal exportateur mondial.

C’est également le secteur minier en pleine expansion qui a incité à l’invention de la machine à vapeur et au développement de nouvelles formes de transport. Alors que les mineurs d’étain de Cornwall et les mineurs de charbon de Tyneside creusaient plus profondément, le plus gros problème auquel ils étaient confrontés était l’inondation. Les dispositifs de drainage expérimentaux ont proliféré, y compris le « miner’s friend » à vapeur de Thomas Savery dans les années 1690.

Mais c’est le « moteur atmosphérique », inventé vers 1710 par Thomas Newcomen, un forgeron du Devon, qui pompait le plus efficacement. Soixante ans plus tard, James Watt a considérablement amélioré le rendement énergétique du moteur Newcomen en ajoutant le condenseur séparé et en l’adaptant au mouvement de rotation pour entraîner les machines textiles. L’énergie thermique du charbon a ainsi été mise à disposition comme énergie mécanique pour compléter l’énergie du cheval, de l’eau et de l’éolien.

Publié le : 02/11/2004

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