Jean-François H. Dow

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Portrait de Herbert Dow en 1888.

Herbert H. Dow est né le 26 février 1866 à Belleville, Ontario, Canada. La famille Dow est restée au Canada seulement six semaines après la naissance de Herbert, retournant dans leur ville natale de Derby, dans le Connecticut. Le père de Dow, Henry Dow, était ingénieur en mécanique et, en 1873, a accepté un poste chez Derby Shovel Manufacturing Company. Cinq ans plus tard, cette société a déménagé à Cleveland, dans l’Ohio. Henry Dow et sa famille accompagnaient l’entreprise.

Encore enfant, Herbert Dow se livra à des expériences scientifiques et inventa de nombreux produits avec l’aide de son père. Ensemble, les deux hommes ont conçu une nouvelle turbine que la marine américaine a utilisée pendant des années pour alimenter les torpilles. En 1884, Herbert s’inscrit à la Case School of Applied Science et étudie la chimie.

Alors qu’il était étudiant, Dow a étudié la saumure souterraine, une substance liquide résiduelle des océans qui n’existent plus. Il s’est rendu compte que de nombreux produits chimiques existaient dans la saumure et il a essayé de trouver un moyen de les extraire. Il a d’abord réussi à extraire le brome, un composé utilisé dans les médicaments pour le sommeil et dans l’industrie de la photographie. Après avoir obtenu son diplôme de la Case School of Applied Science, Dow est devenu professeur de chimie au Huron Street Hospital College à Cleveland, dans l’Ohio. Ici, il a poursuivi ses recherches et, en 1889, a mis au point un moyen rentable d’extraire le brome. Il a quitté son poste d’enseignant pour créer sa propre entreprise, mais l’entreprise a fait faillite en moins d’un an.

Impressionnés par la découverte de Dow, plusieurs associés l’aident à fonder la Midland Chemical Company à Midland, dans le Michigan. Ses cofondateurs voulaient que l’entreprise se concentre sur la production de brome, mais Dow espérait extraire des minéraux supplémentaires de la saumure. En raison de cette différence d’opinion, Dow a été licencié. Il est retourné à Cleveland, où il a créé la Dow Process Company. Il a rapidement découvert des moyens d’extraire des minéraux supplémentaires de la saumure, notamment le brome, le chlore, le sodium, le calcium et le magnésium. Ces composés se sont révélés utiles dans un certain nombre d’industries au cours de cette période, faisant de Dow un homme riche. Il a déménagé son entreprise à Midland, dans le Michigan, où il a créé la Dow Chemical Company en 1896. Finalement, Dow Chemical a absorbé la Midland Chemical Company.

En 1900, Herbert Dow était devenu l’un des plus grands scientifiques des États-Unis. Il a obtenu son premier brevet en 1889 et avait reçu quatre-vingt-dix brevets au début des années 1930. La plupart de ces brevets concernaient des produits chimiques. Dow, cependant, a fait face à une forte concurrence dans l’arène économique. L’Allemagne a dominé la production chimique pendant cette période. Dow, cependant, a pu vendre certains de ses produits chimiques à moindre coût que ses concurrents allemands. Par exemple, Dow a vendu son brome pour trente-six cents la livre, tandis que les entreprises allemandes ont vendu leur brome pour quarante-neuf cents la livre. Les entreprises allemandes ont menacé d’inonder les marchés de Dow de brome à moindre coût pour chasser l’Américain des affaires.

Dow refusa de céder aux pressions allemandes pour augmenter le prix de son brome. Dow a plutôt commencé à vendre son brome à un prix moins cher en Europe, ce qui a nui aux profits des Allemands. Les Allemands ont riposté en vendant du brome aux propriétaires d’entreprises américaines pour seulement quinze cents la livre. Imperturbable, Dow a acheté de grandes quantités de brome à quinze cents des Allemands, puis l’a revendu en Europe à vingt-sept cents, sous-cotant le prix allemand sur ce continent de vingt-deux cents! Les Allemands ne se rendaient pas compte que Dow était à l’origine du prix le moins cher en Europe. Pire encore pour les Allemands, ils ont réduit à plusieurs reprises le prix du brome aux États-Unis. Peu de temps après, le brome se vendait 10,5 cents aux États-Unis, et Dow continuait à reconditionner et à vendre ce brome en Europe pour vingt-sept cents. Après quatre ans, Dow et les Allemands ont finalement négocié un accord. Les Allemands ne vendraient plus de brome aux États-Unis et Dow ne vendrait plus son brome en Allemagne. Les deux parties se disputeraient des clients dans le reste du monde.

Dow a continué de prospérer avec le déclenchement de la Première Guerre mondiale. Les Allemands dominaient depuis longtemps la production chimique, et maintenant, le commerce ayant temporairement cessé avec l’Allemagne, les États-Unis devaient trouver de nouvelles sources pour obtenir des produits chimiques. Dow a élargi les produits de la Dow Chemical Company, produisant de nouveaux produits chimiques pour les explosifs, les analgésiques et les produits chimiques supplémentaires nécessaires en temps de guerre. Après la guerre, Dow a concentré ses énergies sur l’industrie automobile, produisant des pièces légères pour les moteurs de voitures qui se sont révélées plus économes en carburant. La Dow Chemical Company a également amélioré l’essence.

Herbert Dow est resté actif dans l’entreprise jusqu’à sa mort d’une cirrhose du foie en 1930.

  1. – Je ne sais pas. Herbert H. Dow : Pionnier de la Chimie créative. N.p. : Appleton-Century-Crofts, 1951.
  2. Cashman, Sean. L’Amérique à l’âge d’or. N.p. : Presse de l’Université de New York, 1993.
  3. Chandler, Alfred D., Jr. La Main visible: La Révolution managériale dans les affaires américaines. N.p. : Presse Belknap, 1993.
  4. Murdock, Eugène. L’Empire Buckeye : Une histoire illustrée de l’entreprise de l’Ohio. N.p. : Windsol, 1988.
  5. Peintre, Nell Irwin. Debout à Harmaguédon: Une histoire populaire de l’ère progressiste. N.p. : W.W. Norton, 2008.
  6. Porter, Glenn. L’essor des Grandes Entreprises, 1860-1920. N.p. : Harlan Davidson, 2006.

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