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Die Erkenntnisse, die Wissenschaftler am Department of Zoology der Universität Oxford in dieser Forschung gewonnen haben, dienen der Entwicklung langfristiger nachhaltiger Schutzpläne für diese Wölfe und ihre hochgelegenen Ökosysteme.

Die leitende Forscherin, Dr. Geraldine Werhahn von WildCRU, Abteilung für Zoologie, sagt: ‚Das Ergebnis dieser Forschung ist absolut erstaunlich. Als wir 2014 anfingen, war es überraschend, wie wenig über diese Wölfe bekannt war, die eine relativ große Region unseres Planeten bewohnten. Zu der Zeit deuteten die knappen verfügbaren Daten auf einen genetischen Unterschied hin, aber wir hatten keine Erklärung dafür, warum sich diese Wölfe von einem grauen Wolf unterscheiden.‘

‚Jetzt wissen wir, dass sich diese Wölfe von der Genetik bis zur Ökologie unterscheiden, und wir haben einen Hinweis darauf, was der Grund sein könnte: die evolutionäre Fitness-Herausforderung, die durch den niedrigen Sauerstoffgehalt in den extremen Höhenlagen entsteht. Als wir mit dieser Forschung begannen, dachten wir, dass dieser Wolf nur im Himalaya vorkommt, aber jetzt wissen wir, dass er in den gesamten Höhenregionen Asiens vorkommt, die die Lebensräume des Himalaya und des tibetischen Plateaus umfassen. Über ihre Ökologie, ihr Verhalten und ihre Populationsgröße muss noch viel verraten werden. Aber die Zeit, sie zu schützen, ist jetzt!

Die Forscher beobachteten, wo die Wölfe ihre Höhlen auswählten und fanden heraus, dass die Himalaya-Wolfsrudel in Nepal im Durchschnitt fünf Tiere groß und damit kleiner sind als die üblichen grauen Wolfsrudel. Diese Einblicke in das soziale Leben der Wölfe in Kombination mit Beobachtungen über die Viehherdepraktiken in diesen Höhenlagen helfen dabei, Bereiche zu identifizieren, in denen ein unmittelbarer Konflikt zwischen der Herdenhaltung und der Aufzucht von Wolfswelpen besteht, und Minderungsmaßnahmen vorzuschlagen. Die Forscher beobachteten das Denning-Verhalten von Himalaya-Wölfen und ihren Welpen.

Die Studien verwendeten Wolfskotproben für die genetische und genomische Forschung, um ihre Evolutionsgeschichte auf der Grundlage einer Vielzahl verschiedener genetischer Regionen zu verstehen. Es verwendete auch die Scats für eine diätetische Studie und untersuchte, welche Beutearten die Wölfe und andere Fleischfresser gegessen haben. Die Forscher untersuchten, welche Beutearten und in welcher Menge von den Wölfen gefressen wurden, und verglichen dies mit der Fülle derselben Beutearten in der Landschaft, um zu verstehen, was die Wölfe zur Verfügung hatten und was sie tatsächlich genommen haben.

Die Forscher fanden heraus, dass der Himalaya-Wolf mehr wilde Beutearten als Nutztiere verwendet, wenn er ihre Verfügbarkeit berücksichtigt, und identifizierten die Hauptbeutearten für den Himalaya-Wolf. Vieh ist saisonal oft häufiger in den Lebensräumen als wilde Beutearten, was zwei Probleme aufwirft. Erstens begegnen die Wölfe viel mehr Vieh als wilde Beute. Zweitens konkurriert das Vieh mit wilder Beute um Nahrung und Platz und verdrängt oft wilde Beutearten. Infolgedessen bleibt den Wölfen keine andere Wahl, als Vieh zu töten. Dies ist eine wichtige Erkenntnis für die Entwicklung von Schutzmaßnahmen für den Himalaya-Wolf, mit Lösungen zur Wiederherstellung und zum Schutz von Wildbeutepopulationen und zur Förderung nachhaltiger Tierhaltungspraktiken.

Die Hauptbedrohungen für den Naturschutz scheinen die Tötung von Wölfen als Vergeltung für die Zerstörung von Nutztieren sowie der Verkauf von Körperteilen im florierenden illegalen Wildtierhandel zu sein. Vieh ist eine wichtige Lebensgrundlage vieler lokaler Gemeinschaften in diesen rauen Höhenumgebungen, und Verluste von Vieh haben schwerwiegende finanzielle Folgen für die Menschen. Die Verbesserung des Tierschutzes und der nachhaltigen Bewirtschaftung kann den Raubkonflikt erheblich mildern. Illegaler Wildtierhandel betrifft viele Wildtierarten, die in diesen Höhenregionen vorkommen, wobei die Tierteile oft zu hohen Preisen gehandelt werden. Dieser illegale Wildtierhandel muss von der Politik bis zum Boden in den Ländern drastisch bekämpft werden, um vielen wildlebenden Arten zugute zu kommen.

Darüber hinaus hilft eine Social Survey-Studie mit lokalen Gemeinschaften zu verstehen, was die Menschen wollen und brauchen, um sich für den Wildtierschutz in diesen Regionen engagieren zu können.

Die Menschen vor Ort äußerten den Wunsch, eng in die Naturschutzarbeit einbezogen zu werden. Naturschutzgruppen haben sich in Himalaya-Gebieten als erfolgreich erwiesen.

Diese Forschungsergebnisse können nun als Datengrundlage verwendet werden, um den Himalaya-Wolf früher als eigenes Wolfstaxon zu erkennen (was ihm einen wissenschaftlichen (lateinischen) Namen gibt). Diese formale taxonomische Anerkennung ebnet den Weg, ihm einen IUCN-Erhaltungsstatus zuzuweisen. Dies sind die beiden entscheidenden Schritte, die jetzt erforderlich sind, um den Schutz dieser Wölfe und ihrer Lebensräume voranzutreiben.

Nachdem diese grundlegenden Forschungen nun abgeschlossen sind, ist geplant, die Forschung voranzutreiben, um verhaltensbezogene und detailliertere ökologische Aspekte rund um diese Wölfe zu untersuchen und gleichzeitig einen Naturschutzaktionsplan mit den lokalen Gemeinschaften zu entwickeln, um einen Plan für den Himalaya-Wolf zu entwickeln, der langfristig in der gesamten Himalaya-Region anwendbar sein soll.

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