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Los conocimientos adquiridos en esta investigación por científicos del Departamento de Zoología de la Universidad de Oxford informan aún más el desarrollo de planes de conservación sostenibles a largo plazo para estos lobos y sus ecosistemas de gran altitud.

La investigadora principal, la Dra. Geraldine Werhahn de WildCRU, Departamento de Zoología, dice: «El resultado de esta investigación es absolutamente asombroso. Cuando comenzamos en 2014, fue sorprendente lo poco que se sabía sobre estos lobos que habitan una región relativamente grande de nuestro planeta. En ese momento, los escasos datos disponibles indicaban una diferencia genética, pero no teníamos ninguna explicación de por qué estos lobos son diferentes de un lobo gris.»

» Ahora sabemos que estos lobos son diferentes de la genética a la ecología, y tenemos una indicación de cuál puede ser la razón: el desafío de la aptitud evolutiva planteado por los bajos niveles de oxígeno en las altitudes extremas. Cuando comenzamos esta investigación pensamos que este lobo solo se encuentra en el Himalaya, pero ahora sabemos que se encuentran en todas las regiones de gran altitud de Asia que comprenden los hábitats del Himalaya y la Meseta Tibetana. Todavía queda mucho por revelar sobre su ecología, comportamiento y tamaño de la población. ¡Pero el momento de protegerlos es ahora!»

Los investigadores observaron dónde elegían los lobos sus madrigueras y encontraron que en Nepal las manadas de lobos del Himalaya son en promedio de cinco animales y, por lo tanto, más pequeñas que las manadas de lobos grises habituales. Estos conocimientos sobre la vida social de los lobos, combinados con observaciones sobre las prácticas de pastoreo de ganado en estas grandes altitudes, ayudan a identificar áreas de conflicto inmediato entre el pastoreo y la cría de cachorros de lobo y proponen medidas de mitigación. Los investigadores observaron un comportamiento exclusivo de cría de lobos del Himalaya y sus crías.

Los estudios utilizaron el muestreo de excrementos de lobo para la investigación genética y genómica para comprender su historia evolutiva basada en una amplia gama de regiones genéticas diferentes. También utilizó los excrementos para un estudio dietético, investigando qué especies de presa han comido los lobos y otros carnívoros. Los investigadores estudiaron qué especies de presas y en qué cantidad fueron comidas por los lobos y compararon eso con la abundancia de estas mismas especies de presas en el paisaje para comprender lo que los lobos tenían disponible y lo que realmente se han llevado.

Los investigadores encontraron que el lobo del Himalaya utiliza más especies de presas silvestres que el ganado al considerar su disponibilidad e identificaron las principales especies de presas para el lobo del Himalaya. El ganado es estacionalmente más abundante en los hábitats que las especies de presa silvestres, lo que plantea dos problemas. En primer lugar, los lobos se encuentran con mucho más ganado que presas salvajes. En segundo lugar, el ganado compite con las presas silvestres por alimento y espacio y a menudo desplaza a las especies de presas silvestres. Como resultado, los lobos no tienen más opción que matar ganado. Este es un hallazgo clave para desarrollar acciones de conservación para el lobo del Himalaya, con soluciones para restaurar y proteger las poblaciones de presas silvestres y trabajar hacia prácticas sostenibles de pastoreo de ganado.

Las principales amenazas para la conservación parecen ser la matanza de lobos para vengarse de la depredación del ganado, así como para vender partes de cuerpos en el floreciente comercio ilegal de vida silvestre. El ganado es uno de los principales medios de subsistencia de muchas comunidades locales en estos entornos hostiles de gran altitud, y las pérdidas de ganado tienen graves consecuencias financieras para las personas. Mejorar la protección del ganado y la gestión sostenible puede mitigar sustancialmente los conflictos de depredación. El comercio ilegal de vida silvestre involucra a muchas especies de vida silvestre que se encuentran en estas regiones de gran altitud, y las partes de los animales a menudo se comercializan a precios altos. Este comercio ilegal de vida silvestre debe combatirse drásticamente desde el nivel político hasta el nivel del suelo en todos los países, en beneficio de muchas especies silvestres.

Además, un estudio de encuesta social con comunidades locales ayuda a comprender lo que la gente quiere y necesita para poder comprometerse con la protección de la vida silvestre en estas regiones.

La población local expresó el deseo de participar estrechamente en el trabajo de conservación. Los grupos comunitarios de conservación han demostrado ser exitosos en áreas del Himalaya.

Estos hallazgos de la investigación ahora se pueden usar como base de datos para reconocer anteriormente al lobo del Himalaya como un taxón de lobo propio (dándole un nombre científico (en latín)). Este reconocimiento taxonómico formal allana el camino para asignarle un estado de conservación de la UICN. Estos son los dos pasos fundamentales que se requieren ahora para avanzar en la conservación de estos lobos y sus hábitats.

Con estas investigaciones fundamentales ya realizadas, se planea avanzar en la investigación para explorar aspectos ecológicos más detallados y de comportamiento en torno a estos lobos, al tiempo que se prueba un plan de acción de conservación con las comunidades locales para desarrollar un plan para el lobo del Himalaya que se aplicará en toda la región del Himalaya a largo plazo.

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